Journal Et le monolithe ?

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sept.
2007
La sonde scientifique Cassini de la NASA vient de survoler Japet, l'une des lunes de la planète Saturne.
En quoi est-ce important allez-vous me demander ?

C'est important tout d'abord sur le plan scientifique. En effet Japet intrigue depuis longtemps les chercheurs car sa surface est très sombre sur un hémisphère alors qu'elle est très brillante sur l'autre (voir http://jmm45.free.fr/planetes/japet/japet.jpg par exemple). Un mystère qui sera peut-être percé par le survol de Cassini ?
Un autre mystère est la ceinture montagneuse qui entoure la lune en suivant rigoureusement l'équateur. C'est tellement étrange que Japet ressemble furieusement à une noix avec le renflement de sa coque (voir http://jmm45.free.fr/articles/docssatu/imjapet2/pia06166.jpg ).

Beaucoup d'énigmes donc. Les chercheurs sont d'autant plus excités par le survol que ce sera le seul de toute la mission. Japet est trop loin de Saturne et son orbite est trop inclinée pour pouvoir refaire un passage. Cassini a déjà du puiser dans ses précieuses réserves de carburant pour atteindre la lune et il est hors de question de recommencer. De plus il n'y a pas d'autre mission prévue à destination de Saturne dans les 30 ans à venir....

Ce sera donc un one shot et les images qui nous parviennent sont donc infiniment précieuses !

On peut voir ici les premiers résultats : http://www.planetary.org/blog/article/00001125/
Avec un gros plan de la ceinture de montagnes :
http://www.planetary.org/image/iapetus_cassini_20070910_SATU(...)
Il y a même une animation : http://www.planetary.org/blog/article/00001131/

Pour la transition entre les surfaces sombres et les surfaces brillantes voir ceci :
http://www.planetary.org/blog/article/00001130/

Mais la science, aussi fascinante soit-elle, ne peut raconter toute l'histoire de Japet. Pour les amateurs de science-fiction Japet est une lune très spéciale. C'est à la surface de celle-ci que Dave Bowman trouve le monolithe dans le roman "2001, l'odyssée de l'espace". La surface brillante de japet forme une ellipse parfaite et au centre, telle une minuscule pupille, se dresse le monolithe noir qui ouvre la porte des étoiles !
Arthur C. Clarke n'a pas laissé passer l'occasion et il a adressé un message vidéo aux scientifiques du Jet Propulsion Laboratory qui pilotent la sonde Cassini. Une transcription de son message est disponible en bas de ce texte : http://www.planetary.org/blog/article/00001129/

J'aime particulièrement cette phrase : "I have seen enough instances where Nature imitates art, so I'm going to keep my fingers crossed on what Cassini discovers at Iapetus".

Alors qui sait...peut-être que dans quelques jours un jeune post-doc chargé d'évaluer les premiers résultats va-il frissonner en découvrant un trait noir au centre d'une immense tache blanche ?
C'est permis de rêver non ?

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